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알퐁소 마리아 데 리구오리Alphonsus Maria de Liguori 성인은 1696년 9월 27일 이탈리아 나폴리의 유서 깊은 귀족 가문에서 태어났다. 어린 시절부터 총명했던 알퐁소는 가정교사들에게서 문학, 수학, 철학, 음악, 미술 등 당시에 받을 수 있는 최상의 교육을 받았으며, 또한 모든 분야에서 뛰어난 재능을 보였다. 또한 신앙 성숙을 위한 지도도 받았다.


1708년에 알퐁소는 나폴리 대학에 입학하여 1713년까지 법학을 공부한 후 16세에 민법과 교회법 박사학위를 받아 변호사가 되었다. 그때부터 몇 년 동안 변호사로 활동하면서 “결코 패소하지 않는 변호사”로 이름을 떨쳤다.
1722년부터는 사교계에 발을 들여놓았는데 그러면서 그의 생활에서 중요한 부분을 차지하던 기도와 신앙생활을 게을리 하고 사람들의 이목을 끄는 일을 즐겨 찾았다.
그런데 이듬해인 1723년에 토스카나 대공과 어떤 공작 사이에 큰돈이 걸린 소송이 벌어져 알퐁소도 이 소송에 관여했다. 하지만 알퐁소가 어떤 중요한 문서를 잘못 해석하고 서명한 사실 때문에 패소하게 되면서 그는 자신의 변호사 자격이 상실되었다는 결정을 내렸다. 동시에 일체의 변호업무에서 손을 뗐다.
그리고는 새로운 진로를 모색하며 기도하고 지내던 중 특별한 신비 체험을 하게 된다. 바로 1723년 8월 28일이었다. 그날 알퐁소는 불치병 환자들을 위한 병원을 방문하여 봉사하고 있었다. 그런데 갑자기 알퐁소는 빛으로 둘러싸이면서 내면에서 이 소리를 두 번 들을 수 있었다. “세속을 버리고 오로지 나만을 위해서 살아라.”
병원을 나온 알퐁소는 그 길로 성당으로 가서 성모상 앞에서, 사제가 되어 오라토리오회에 입회하기로 약속했다.
하지만 그의 아버지는 아들이 사제가 되는 것을 완강하게 반대하면서 오라토리오회에 입회하지 않고 그냥 집에서 수학한다는 조건으로 아들의 뜻을 허락했다. 그리하여 알퐁소는 그 해 10월 23일부터 토르니 신부의 지도를 받으며 신학을 공부했다.
드디어 1726년 12월 21일 서른 살의 알퐁소는 사제서품을 받았다. 전하는 바에 따르면, 이때 그의 아버지는 자신의 뜻을 거슬러 사제가 된 아들 알퐁소와 의절을 선언했는데 후일 우연한 기회에 아들의 강론을 듣고는 회개의 눈물을 흘리며 아들과 화해했다고 한다.

"가난한 이들에게 복음을 전하라"

“세속을 버리고 오로지 나만을 위해서 살아라.”는 부르심을 듣고 사제가 되었지만 태생적으로 귀족의 피가 흐르고 있던 알퐁소 신부는 가난한 이들과의 만남에서 자신의 사명을 깨닫는다. 알퐁소 신부 스스로 “두 번째 회개 또는 두 번째 부르심”이라고 일컬었던 이 일의 경위는 이러하다.
당시에 알퐁소 신부가 살고 있던 나폴리는 세계에서 세 번째로 큰 도시로서 화려하고 경제적으로 풍요롭기 그지없었으며 그도 그것을 당연하게 여겼다.
그런데 어느 날 그는 나폴리 외곽지역에서 양을 치는 가난한 농부들을 보게 되는데, 그들은 지독하게 가난한 것은 물론이요 글을 읽을 줄도 쓸 줄도 모르고 교리 지식도 전무했다. 당시 나폴리의 사제 수는 신자 100명당 1명일만큼 많은 사제들이 있었지만 어느 누구도 변두리의 그 가난한 이들을 돌보지 않아 그들은 복음의 혜택을 받는 데 철저하게 제외되어 있었던 것이다. 그들 중에는 하느님의 말씀조차 들어보지 못한 사람들이 수두룩했다. 그들의 참담한 현실을 목격한 알퐁소 신부는 커다란 충격을 받았고 또한 경악했다. “이 가난한 시골 사람들은 자신들에게 성사를 집행하고 하느님의 말씀을 전해줄 사제를 만날 수 없는 경우가 허다합니다. 신앙적으로 돌보아주는 사람이 없어 신앙의 신비에 대해 아무것도 배우지 못한 채 생을 마감하고 있습니다.”
그리하여 알퐁소 신부는 “가난한 이들에게 복음을 전하라.”(루카 4, 18)고 하신 주님의 명령을 그대로 따르기로 결심하고는 나폴리의 가난한 이들을 돌보기 위해 자신을 던졌다. 최초로 알퐁소 성인의 전기를 쓴 탄노니아는 이 당시를 이렇게 적었다.
“알퐁소는 이것이 하느님의 뜻임을 확신한 후 용기 있게 투신했다. 그는 예수 그리스도께 나폴리 전체를 봉헌하면서 앞으로는 가난하고 무지한 사람들과 함께 살아가면서 그들을 위해 모든 것을 바치겠다고 결심했다.”
주님의 두 번째 부르심에 대한 응답은 수도회 설립으로 가시화되었다. 알퐁소 신부는 1731년에 여자 구속주회Redemptorist를, 이듬해에는 남자 구속주회를 설립했다. 하느님의 말씀을 듣지 못하고 영성적으로 버림받은 가난한 사람들에게 복음을 전하는 것이 그 목적이었다. 이때 그는 가난한 사람들이 타고 다니는 당나귀를 타고 빈농가로 거처를 옮겼다.
설립자 알퐁소 신부는 회원들에게 이렇게 권고했다. “아무도 돌보지 않는 사람들에 대한 특별하고 섬세한 사랑을 우리의 가슴속에 지니고 다닙시다.” 또한 그는, “모든 이들이 이해하고 따를 수 있도록 강론할 것이며, 하느님 말씀의 빵을 배움이 부족한 사람들도 받아먹고 배를 채울 수 있도록 잘게 나눕시다.”라며 회원들을 가르쳤다. 그에 따라 구속주회 회원들은 특히 가난한 이들과 배움이 부족한 이들에게 가까이 다가가 복음을 전하고, 그들이 알아들을 수 있는 단순한 말과 형식으로 복음을 선포했다. 이를 구체적으로 실천하기 위해 가난한 사람들이 살고 있는 스칼라 산 위에 수도원을 지었는데, 1734년의 일이다.

"이성과 양심은 인간의 가장 가까운 벗"

알퐁소 신부는 박사학위를 가진 법 전문가였고 이름난 변호사 출신이었지만 당시 교회 안에 팽배하던 얀세니즘과 윤리적 엄격주의가 결코 복음에 일치하는 것이 아니라는 점을 증명하면서 그것들을 배격하고 대신 하느님의 사랑과 자비를 강조했다.
당시에는 얀세니즘의 영향으로 엄격한 생활이 강조되던 상황에서 사제가 고해성사를 받는 신자에게 사죄경 낭독을 거절하는 일이 잦았다. 하지만 알퐁소 신부는 고해소에서 신자들을 항상 부드러운 자세로 대하여 자신을 통해 하느님의 자비를 체험하도록 배려했다. 그는 사죄경을 거부한 적이 단 한 번도 없었다고 한다. 그의 지론은 이러했다.
“죄를 지은 자는 사람들이 자신을 사랑하고 있다는 사실을 상기해야 한다. 어떤 사람이 악습에 깊이 빠져들어 있을수록 그만큼 더 부드럽고 다정스레 그에게 다가가야 한다. 고해신부는 죄가 남긴 수많은 상처들을 돌보아야 한다. 그는 풍부한 사랑을 가지고 있어야 하며 꿀처럼 부드러워야 한다.”
알퐁소 신부는 “인간의 이성과 양심이야말로 인간의 가장 가까운 법”이라고 확신하면서, 인간은 자신의 양심에서 하느님의 마음을 읽을 수 있고, 하느님은 뉘우치는 죄인을 벌하지 않고 구원하시는 분임을 설파했다. 이상과 같은 그의 견해는 후대에 큰 영향을 끼쳤으며 그를 고해신부의 수호성인이 되게 했다.

탁월한 설교가, 뛰어난 저술가, 그리고 착한 목자

알퐁소 신부는 탁월한 설교가였으며, 뛰어난 저술가였다. 91년 생애 동안 윤리, 신학, 수학 등 여러 방면에 관한 깊고 다양한 지식을 바탕으로 110권의 책을 펴냈다. 특히 얀세니즘과 반성직주의를 배격하고 올바른 윤리관을 정립한 윤리신학 서적들은 후대에 높은 평가를 받았으며 그를 윤리 신학자의 수호성인으로 세웠다.
“저술광”으로 불린 알퐁소 신부가 자신의 죽음이 가까워짐을 느끼며 심혈을 기울여 저술한 것이 바로 <마리아의 영광>이다. “신자들에게 마리아께 대한 사랑이 불타게 하는 서적을 비교적 쉽고 값싸게 읽게 하고, 특히 사제들에게 하느님의 어머니께 대한 신심을 좋은 방향으로 설교할 수 있는 자료를 제공하기 위해서”라는 것이 그가 이 책의 서문에서 밝힌 목적이다.
한편 1762년 6월 20일 알퐁소 신부는 나폴리의 작은 교구의 교구장 주교로 임명되었다. 그는 처음에 이 부르심을 받고 정중히 거절했지만 교황 클레멘스 13세는, “교구 전체를 다스리는 데는 신부님의 그림자만으로도 충분합니다.”라고 하며 수락하기를 권했다. 그 교구는 약3만 명인 신자들의 신앙이나 교육 수준이 매우 낮았고, 사제나 수도자들의 상황도 열악했다. 하지만 그는 13년 동안 눈물로 기도하며 밤낮으로 교구를 돌보고 개혁하는 일에 매달렸다. 악습을 제거하고 성당들을 복구했으며, 전례를 수호하고, 수도원을 개혁하며, 적극적으로 선교 사업을 육성하고 자선활동을 펼쳤다. 결국 이런 열정적인 활동은 알퐁소 신부의 건강에 심각한 결과를 초래하여 1776년에 교구장직을 사임했다.
1787년 8월 1일 알퐁소 신부는 이 세상의 삶을 마감했다. 1816년 9월 15일 교황 비오 7세에 의해 복자품에 올랐으며, 1871년 교회학자로 선포되었다. 1839년 5월 26일 교황 그레고리오 16세에 의해 성인의 반열에 올랐으며, 1950년 4월 26일 교황 비오 12세에 의해 고해사제들과 윤리 신학자들의 수호성인으로 선언되었다.